Principales cultivos alimenticios

Sólo unas 200 especies vegetales se cultivan para la obtención de alimento en una escala apreciable, y de estas solo unas 20 abastecen la mayor parte de las necesidades. Los cultivos alimenticios mas importantes son los cereales, plantas de la familia de las gramíneas, principalmente el trigo, el arroz, el maíz, el sorgo, la cebada y la avena.

campo de trigoLos granos de cereal tienen un contenido de almidón relativamente elevado y suministran  más de la mitad de la energía alimenticia de una persona media. Además, muchos animales de granja son alimentados a base de cereales.

En todo el mundo, unas 700 millones de hectáreas de tierra se dedican al cultivo de cereales.

La producción media de grano es de unas 2,75trigo toneladas por hectárea, aunque las variaciones son considerables: desde una media de 1,2 toneladas por hectárea en África hasta más de 4 toneladas por hectárea en Europa.

Cantidades significativas de las calorías de la dieta derivan también de las raíces y tubérculos comestibles ricos en almidón, como la patata, la batata, la mandioca, el ñame y el taro. Estos productos  se consumen generalmente cerca del lugar donde de cultivan, ya que son más difíciles de transportar y de almacenar que los cereales, al ser mucho mas voluminosos. En algunos países, una parte considerable de la cosecha de patatas se comercializa en forma de patatas fritas.

sojaLas leguminosas constituyen otra importante categoría de plantas que rivalizan con los cereales en importancia alimenticia. Cultivadas fundamentalmente por sus semillas comestibles, conocidas como legumbres (aunque este es en realidad el nombre del fruto), comprenden cultivos tan importantes como la soja, los guisantes, las habas, los cacahuetes, las lentejas y los frijoles. Además de contener una buena proporción de carbohidratos y lípidos, las legumbres son también ricas en proteínas. Por ejemplo las semillas de algunas leguminosas contienen hasta un 35% de proteínas,  mientras el grano de la mayor parte de los cereales contiene solo el 10-12%. Esto las convierte en una valiosa fuente de proteínas tanto para los seres humanos como para el ganado. Su producción global anual es en la actualidad 1.000 millones de toneladas.

girasolEntre los principales cultivos oleaginosos se cuentan la palma de aceite, el girasol, el maíz y la colza, así como ciertas leguminosas como la soja y el cacahuete. Todas estas plantas producen semillas con un elevado contenido de aceite, que se extrae para uso alimentario e industriales. Los restos de la semilla que quedan después de la extracción de la aceite sirven a menudo para alimentar el ganado en forma de harinas y tortas.

Los principales cultivos azucareros son la caña de azúcar y la remolacha. La caña de azúcar es una planta de la familia de las gramíneas que se cultiva en las regiones tropicales y subtropicales.

Produce matas de tallo (cañas) que se cortan y prensan para extraer su sabia azucarada. La remolacha pertenece a la familia de las quenopodiáceas y es un cultivo propio de las regiones templadas, sobre todo de Europa y Asia. Su gran raíz primaria engrosada, que contiene un 16-20% de azúcar, se recolecta para obtener azúcar.

Los frutales dominantes en la agricultura mundial son los críticos (miembros del género Citrus), como el naranjo, el limonero y el pomelo. Los plátanos y las manzanas encabezan una larga lista de frutos no cítricos, en la que también se encuentran el mango, la piña, el aguacate, la cereza, el melocotón, la pera, la papaya y la ciruela.

También se cultiva muchas frutas blandas, como las fresas, las frambuesas y las moras.

tomatesLas hortalizas se cultivan en todo el mundo. Son importantes fuentes de vitaminas y fibra alimenticia. Algunas se cultivan por sus hojas y tallos comestibles, como en el caso de la col, la lechuga y las espinacas. Otras, como los tomates, los calabacines y los melones se cultivan por sus frutos. Entre las hortalizas con raíces comestibles se cuentan la pastinaca y la zanahoria, en tanto que la cebolla es un bulbo (un tallo subterráneo muy modificado).